Biología de las termitas

 

Las termitas (orden Isoptera) constituyen uno de los principales problemas de la madera elaborada en la
actualidad. Aunque son considerados insectos muy dañinos, también poseen una importante función en
la naturaleza, como descomponedores de materia orgánica. En el presente documento se describen sus
principales características, en cuanto a la morfología y biología. Se realiza una clasificación de las termitas,
según el contenido de humedad de la madera en la que preferentemente el insecto produce el daño.
Se describen las características generales de las termitas presentes en Catalunya, las cuales pertenecen
a las familias Reticulitermes Lucífugus, Kalotermes Flavicollis  y Termopsidae señalando el tipo de daño
que producen.
Finalmente, se comentan diferentes estrategias de control, tanto preventivas (que evitan la infestación)
como curativas (aplicables cuando el daño ya está presente).

 Termitas

Descripción de la biología, daño y control de las termitas:

Las termitas pertenecen al orden Isoptera. Son insectos sociales, que conforman alrededor de1.900
especies en todo el mundo. Son xilófagos(consumidores de madera), constituyendo la celulosa su
alimento principal (Borror et al, 1989;Camousseight, 1999).
Suelen ser confundidas a menudo con las hormigas (las cuales pertenecen al orden Hymenoptera); sin
embargo, presentan entre sí varias diferencias morfológicas y de comportamiento (Borror et al, 1989).
Poseen gran importancia económica, al degradar diversas estructuras de madera y otros materiales.
Si bien las termitas son consideradas por el hombre como insectos muy dañinos, ellos poseen una
importante función en la naturaleza, principalmente como descomponedores, debido a su actividad
detritívora.
La casta de cada individuo es determinada porlos requerimientos de la sociedad, por medio de hormonas
y feromonas, secretadas principalmente por los individuos reproductores, actuando sobre las ninfas
(concepto llamado presión social). En cada casta existen individuos de ambos sexos (a pesar de que no
poseen desarrollo sexual externo, exceptuando la casta reproductora), a diferencia de las hormigas, en
que las castas de obrero y soldado consisten básicamente de hembras (Artigas,1994; Borroret al,1989;
Camousseight, 1999;Team Too, 2000).
Usualmente la casta más numerosa en las sociedades de termitas es la de los obreros, que es la que en
definitiva produce el daño a la madera (Artigas, 1994; Cabrera y Parra,1998; Ebeling, 2000).
Además de su utilización para la determinaciónde la casta a la que pertenecerá cada individuo, las
hormonas y feromonas que las termitas producen les permiten comunicarse, reconocerse entre individuos
de una misma colonia, y también como señales de advertencia ante algún tipo de invasor, todo lo cual les
permite organizar y mantener susociedad.

 Ciclo de vida y reproducción.

Ternita alada

 

El orden Isoptera se caracteriza por presentar un ciclo de vida con metamorfosis incompleta, caracterizado
por poseer los estadios de huevo, ninfa y adulto (Camousseight, 1999).
La época de reproducción ocurre en la primavera y parte del verano, siendo posible ver, generalmente
después de una lluvia fuerte, nubes o enjambres de reproductores alados, en busca de pareja y sitios para
establecer nuevas colonias(Cabrera y Parra, 1998; Team Too, 2000). Estos enjambres de termitas aladas,
además de ser un signo inequívoco de la existencia de nidos, permiten la dispersión de la plaga
(University of California, 1997 y 1998).
Una vez que los reproductores forman sus parejas, las que durarán de por vida, se produce el cortejo,
durante el cual ocurre la autotomía (corte de las alas) y los tándems (contacto de las antenas del macho
con el abdomen de la hembra). Posteriormente, la pareja construye el copulario, donde realizan una
amputación mutua, ya sea total o parcial, de las antenas. Luego se produce la cópula y la primera puesta
de huevos, lo que originará un nuevo nido y una nueva sociedad liderada por una termita reina
(Camousseight,1999; Union Services, 2000).

Morfología y castas sociales.

Las termitas poseen cuerpo blando, siendo de tamaño pequeño a mediano (3 a 10 mm de largo). Se
identificantaxonómicamente por poseer sus dos pares de alas(del tipo membranoso) de igual tamaño
y venación(Artigas, 1994; Camousseight, 1999).
Son insectos polimórficos, conformando distintas castas, cada una de las cuales ocupa un rol muy
definido en su complicada estructura social.
Aunque las termitas poseen por lo general colores claros, éstos pueden variar según el alimento
que estén consumiendo, ya que su aparato digestivo suele traslucirse a través del cuerpo.
Aparte de la reproducción por enjambres, existe la llamada por esquejes, en que la nueva sociedad es
originada por la casta de reproductores suplementarios o neoténicos. Si bien la función principal de
esta casta es la de reemplazar a los reproductores en caso de la muerte de alguno de ellos, ellos también
pueden originar nuevos nidos sin que se dé esta condición, por lo que ambas modalidades de
reproducción (enjambres y esquejes) pueden ocurrir al mismo tiempo en una sociedad
(Camousseight, 1999; Ebeling, 2000).

Alimentación.

 

Como ya se indicó, el principal alimento de las termitas es la celulosa. Debido a que este compuesto
no puede ser digerido y utilizado directamente por el insecto para su desarrollo, en su tubo digestivo
presenta una simbiosis, ya sea con protozoos flagelados o con bacterias, dependiendo de la especie de
termita. Son estos simbiontes quienes se encargan de digerir la madera, produciendo finalmente el
llamado alimento proctodeal, el cual es eliminado por el ano del insecto, al igual que las deposiciones,
a pesar de lo cual no debenser confundidas entre sí (Camousseight,1999; Ebeling, 2000).
El alimento proctodeal, además de constituir comida para toda la colonia, entrega los simbiontes
necesarios para las generaciones más jóvenes, las que nacen sin ellos (Artigas, 1994; Camousseight,
1999). Sin esta simbiosis, los insectos morirían de inanición irremediablemente, aunque continúen
alimentándose (Ebeling, 2000).
Otro tipo de alimento es el estomodeal, producido por las glándulas salivales del insecto
(Camousseight,1999).
El alimento es producido por las obreras, las cuales, mediante regurgitación (alimento estomodeal) y
excreción(alimento proctodeal), se encargan de abastecer a la colonia. El traspaso de comida entre los
individuos se realiza de boca a boca, proceso llamado trofalaxia. Las obreras abastecen tanto a las
ninfas en desarrollo como a la casta reproductora y soldados. Estos últimos no pueden producir su
propio alimento debido a que sus mandíbulas están hipertrofiadas y, en ciertosentido, se les puede
considerar como una carga para la estructura social(Camousseight, 1999; Ebeling, 2000).
Las termitas además suelen practicar el canibalismo (consumo de individuos heridos o enfermos),
la necrofagia (consumo de individuos muertos y la oofagia (consumo de huevos). Aparte de servir como
una fuente extra de alimento, estas modalidades de alimentación permiten mantener el nido limpio
y sano (Camousseight, 1999).

 

  • BOSQUE n2(2):77-84, 2001
  • Descripción de la biología, daño y control de las termitas
  • JUAN CARLOS RAMIREZ, DOLLY LANFRANCO
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